不该被忽略的老八 灰熊将是强队的绊脚石

不该被忽略的老八 灰熊将是强队的绊脚石

在发烧的媒体话题上,这两年的灰熊常常都是被当成背景板和垫脚石的那一队。上週独行侠东契奇「三分抛投」的神奇绝杀,影片在网路上狂收超高点阅率,吞败的苦主正是灰熊。回到上一季,人们会记得太阳复赛后的八连胜神话,也会记得拓荒者最终逆势抢进季后赛,但原本在复赛前稳居第八的灰熊,最终又是成为出局的配角。

这支长期被忽略的小市场球队,2017年起在知名球星纷纷离队之后,就再也没打进季后赛。但才不到几年,他们居然已经悄悄地完成了重建。这两季靠著不被看好的新人王,不被看好的年轻阵容,和不被看好的菜鸟总教练,灰熊居然有办法在例行赛咬住西区这一票强队,稳稳地佔住第八名的位置。

然而,灰熊这股年轻的新势力,目前还没有获得主流媒体的重视和其他球迷的肯定,甚至还不被看好能挺过剩馀的例行赛。灰熊被认为很可能会像去年一样在球季尾声崩盘,或是在附加赛当中出局。

今年的附加赛制要先让例行赛的第7及第8名交手,如果灰熊拿下第8名,又在第一场附加赛中输球,接下来就要面对另一场附加赛的胜队,来争抢最后一张季后赛门票。以目前的战况看来,第二场附加赛可能会是第9名勇士和第10名马刺的对决。马刺去年才刚中断22年打进季后赛的纪录,勇士更是去年炉主,两支硬底子球队都想要重返荣耀,他们在全国乃至全球拥有的球迷数量以及媒体声量,更是远大过于小城市的灰熊。无论灰熊对上哪一队,他们都不会是多数人期待获胜的那一方。

这样的灰熊想要打出属于自己的声量,剩下的例行赛和之后的附加赛就是最佳的舞台。而灰熊的两大目标,就是要拿回他们失去的东西:一是要抢回去年错失的季后赛资格;二是要重新擦亮下剋上的招牌球风。

 

目标一:抢回季后赛门票

看似已经连三季无缘季后赛的灰熊,其实在上一季就已回到强队之林,即使西区竞争如此激烈,他们在近两季的例行赛还是能牢牢抓住西区第8名的位置,若是这两季的赛制没改,灰熊不只早就重返季后赛,而且今年还有望把纪录延续下去。

回放去年的状况:复赛开始之前,暂居第八的灰熊领先第九名的拓荒者有3.5场。结果那时灰熊伤了禁区主将,加上复赛之后的状况调整不佳,复赛8战吞了6败,不只被拓荒者超车,丢了第8种子的席次,更被八连胜的太阳一路进逼,差一点连打附加赛的机会都没有。灰熊最后只能勉强守住第9名,在附加赛得要连赢第8名的拓荒者两场才能打季后赛。结果灰熊第一场就输球,痛失门票。

这样的剧本,灰熊绝对不想在本季重演,然而以目前的战况及赛程来看,灰熊想要抢进前6的难度太高,最多是把独行侠拉下来好爬上第7名,所以,这一季还是一样要面对附加赛的挑战。如果真的是以例行赛第8名进入附加赛,就将考验这支年轻灰熊的心脏。事实上,回看灰熊队史,这支球队早就习惯了「老八传奇」的黑马心态。

 

目标二:擦亮昔日的招牌

灰熊队史目前10度打入季后赛,除了前3次只能当砲灰之外,进入到康利、小加索尔及蓝道夫等人在队的年代,灰熊就成为西区强队最不想在首轮碰上的拦路虎。灰熊历年打进季后赛只有一次拿到第四种子(2012年),其他都是排在下半部的种子序位。没有主场优势的他们,却常常都能在季后赛给高种子的对手带来大麻烦,对手就算过关也得脱一层皮,更常被「下剋上」给踢出局。2011年灰熊击倒马刺的「老八传奇」,就是其中的一例经典。快艇和拓荒者也曾是苦主,2013年灰熊更以第五种子一路打进西决才落败。

有意思的是,马刺自从2011年那次被灰熊意外咬下落马之后,从此就成了灰熊在季后赛的天敌。灰熊唯一打进西区冠军赛那年就是被马刺剃光头横扫,而最后两次打季后赛,也都是被马刺击落。随著主力离队,灰熊重建,过去专打强队的招牌特色也随之消失。

而今,承袭蓝领基因及防守文化的灰熊,已经在本季的例行赛逐渐打出这样的味道。而目前正进行中的客场7连战,赛程之硬,完全就是在考验他们「以下剋上」的能力。对手一字排开,7场当中有6场是对上胜率优于灰熊的强队,打赢了东区第3的公鹿且输给西区第3的快艇之后,还要两度强碰金块和拓荒者。

如果这次地狱般的客场之旅,灰熊真的能够擦亮昔日「下剋上」的招牌,他们也就有可能在附加赛率先上演「以下剋上」的戏码,从独行侠手中把第7种子给抢过来。这样灰熊首轮就可以去打太阳,毕竟本季3次对战爵士全败,而对上太阳至少赢过一场。从目前展现出的战力来看,这支年轻的新灰熊有能力扛起昔日的招牌,抢回季后赛门票。为什麽呢?原因有三:

 

原因一:新人王在第二年要证明自己

莫兰特去年在不被看好的情况下拿下了新人王,然而,一个不争的事实是,他最大的对手锡安因伤缺赛大半个球季。即使莫兰特在新人球季的表现及数据,确实足以拿下新人王的头衔,但是过程中没能和锡安正面对决,还是让莫兰特被不少球迷质疑。

尤其他在第二年出现命中率大幅下滑的状况,更让人觉得他是遇上了撞牆期。莫兰特今年的场均得分为18.7分,虽然比去年的17.8分还高,但三分命中率却从3成35跌到了2成74。命中率不高的情况下,对手防守时宁愿选择放他投外线,也要堵死他的切入路线。做为目前球队最后一击的首席操刀者,莫兰特多半选择切入来抢分,少了稳定的外线确实让他的威胁力大减。

最重要的,还是莫兰特去年没能带队杀入季后赛,在球队陷入低潮之际,他没能力挽狂澜。以上这种种的质疑,让他更想要在第二年证明自己。身为灰熊头牌球星,莫兰特这股强烈的求胜欲望,正是推动球队前进的主动力。目前他把灰熊稳在第8名的位置,光是这一点,今年他就已经胜过锡安。毕竟伤癒之后的锡安,在打了大半个球季之后,还是无法把鹈鹕带进西区前10。若是莫兰特能先把球队带进季后赛,他就能进一步打消众人的质疑。

 

原因二:替补阵容打出深度

灰熊本季的不动先发共有4人,因为伤病的关係,有五名球员曾一度成为先发轮替阵容。其中艾伦、克拉克及贝恩这3人目前的总上场时数和总得分完全不相上下,在队上排在4名固定先发之后,形成第一替补集团。而紧接在后的第2替补集团裡,也同样有3名球员,在时数和分数表现上相当接近。

这10人当中只有两人超过25岁,超过半数的球员在联盟还没待满3年,更有两名一年级菜鸟。这份主要的轮替名单当中,还没算入本季因伤出赛不多的温斯洛等人。由此看来,灰熊可以说是全力开发年轻球员的上场潜能,而且打出了足够的替补深度。

 

原因三:伤兵陆续回归

虽然在这一刻,灰熊最倚赖的中锋瓦兰丘纳斯倒下了,一度让灰熊超长的伤兵名单又多添一员,但他是因为在公鹿一战中吃了一记肘击而有脑震盪的症状,所以他可能很快就能回归。同时,其他三名主力都是因为痠痛而列入伤兵名单修养,最近也都已经陆续复出。

最重要的,则是去年意外受伤报销的杰克逊,在经过快一年之后,首度在对快艇比赛中回归。换句话说,灰熊虽然看来伤兵满营,但很快就会时来运转。尤其是杰克逊若能克服伤势因影找回身手,将能一举让灰熊禁区锋线的攻守高度及强度获得提昇。

去年灰熊之所以会痛失季后赛资格,杰克逊意外倒下而造成的战力下挫正是主因之一。今年灰熊在一整季没有他的情况下,已经能抓住第8名的位置,若是这位具有三分能力的长人能及时复出,又能维持上季的攻守效能(17.4分/.394三分命中率/1.6阻攻),灰熊在剩下的例行赛裡就更有威力,面对附加赛也更有把握。

至于温斯洛,本季在两度长期缺赛之后,终于在对战金块时复出。这位在热火时期就以防守著名的大锁,原本就被认为能迅速融入重视防守的球队传统,甚至接下灰熊队史防守传奇人物托尼‧艾伦的火炬。可惜温斯洛的身体一直出状况,接下来若能维持健康,他的防守输出也会是灰熊对付其他西区强队的针对性武器。

不过,伤兵陆续复出,除了要给他们时间熟悉场上节奏,也代表原本的阵容要进行调整。谁该调离先发,谁打替补会更好,该如何配置场上人手及时间分配,这些问题都很棘手。若是处理不好,好不容易磨合出来的化学效应,可能会就此打破。要搞定这些环节,就得著落在总教练詹金斯的头上,他接下来的调度将会是影响灰熊发挥战力的关键。

有了充满动力的新人王当箭头,搭配上一票年轻小将及替补深度,接著禁区主力和防守大锁又脱离了伤兵名单,总教练简金斯手上的牌变得更好打。只要这名二年级教头的调度能撑得住大场面,这支目前暂居第8的灰熊将会在接下来的比赛当中打出好成绩,并且变成西区强队们的大麻烦。